ESPACE – De nouveaux clichés plus détaillés de Pluton transmis par la sonde spatiale New Horizons révèlent une diversité et une complexité de reliefs déroutantes, sans pareils dans le système solaire.

De nouveaux clichés étonnants. La sonde spatiale New Horizons a capté, ces derniers jours, de nouvelles images de Pluton. Ces visuels révèlent une diversité et une complexité de reliefs déroutantes, sans pareils dans le système solaire, selon les scientifiques de la Nasa.

« Pluton nous montre une diversité de reliefs et une complexité de formations géologiques jamais observées dans l’exploration du système solaire », a résumé le principal scientifique de la mission, Alan Stern, du Southwest Research Institute (SwRI). Géologiquement, « la surface de Pluton est aussi complexe que celle de Mars », a de son côté estimé le géologue Jeff Moore, un des membres de la mission.

Norman Hurens

Dunes et blocs de glace

Les dernières images montrent en effet une diversité de reliefs unique : ce qui semblent être des dunes, des coulées de glace d’azote descendant de régions montagneuses vers des plaines et même un réseau de vallées peut-être creusées par des matériaux coulant à la surface de Pluton.

Ces clichés, qui ont plus que doublé la superficie visible de Pluton avec jusqu’à 400 mètres de précision, révèlent également de vastes zones montagneuses au relief chaotique qui rappellent certains terrains torturés sur Europe, une des lunes glacées de Jupiter. Il pourrait s’agir de gigantesques blocs de glace d’eau flottant dans un vaste dépôt plus dense d’azote gelé qui se trouve dans une plaine appelée le « Sputnik Planum”.

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L’hypothèse d’un océan liquide se précise

Ces nouvelles images révèlent également que les vapeurs atmosphériques autour de Pluton, qui s’élèvent jusqu’à 130 kilomètres d’altitude, sont formées de beaucoup plus de couches que ne le pensaient les scientifiques. Cette brume entourant la planète créé une lueur qui en illumine faiblement la surface à l’approche du coucher du soleil, ce qui rend visible le sol de Pluton par les caméras à bord de New Horizons.

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Toutes les observations faites sur Pluton tendent à indiquer que cette planète a un noyau dense entouré d’une épaisse couche de glace, ce qui accroît la possibilité de l’existence d’un océan liquide sous cette glace, avait indiqué en juillet Bill McKinnon.

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